Biodiversity in Your Backyard: Tree Identification

Guest post by Nataly Perez Manrique

At first glance trees may look very similar. But, if you look closely and pay attention, you could become an expert on identifying trees. First, you need to know what to look for. This blog will give you tips and hints so you can identify some tree species easily.

How to Identify: Maple Trees

When you hear “maple”, probably the first thing that comes to mind is breakfast syrup. But no, maple is more than pancakes or waffles. In fact, there are many different species of maple tree. Thirteen species are native to North America. Maple trees come in every size, from the small Japanese maple tree to 150 foot tall maple trees.

a maple tree is an easy tree to identify

Identifying Features:

  • An easy way to identify a maple tree is by looking at their leaves. The typical leaf has a mixture of large and small teeth, and the veins originate from a single, roughly central point on the leaf. You’re not sure what that looks like? Take a look at the Canadian flag then!
  • All maples grow with opposite-branching leaves/buds/branches. That means that where one bud/branch sprouts, there’s another at the same location on the opposite side of the main branch/stem.

Where To Find Maples:

You can find maples in North America, Europe, and Northern Africa, but the majority of maple species can be found in Asia, specifically in Northern China.

Animals That Rely On Maple Trees:

Animals like moose, snowshoe hare, and flying squirrels eat maple seeds, buds, or leaves. Porcupines also consume the bark of the tree, which can harm or even kill the tree.

A crucial species that relies on maple trees is bees. We know that bees have the important task of pollination. Maple trees are an important source of pollen early in the spring for honey bees when they wake up from their hibernation. If you want to support your local bees, plant and raise maple trees!

Some Other Cool Facts

  • Maple trees can live up to 300 years or more.
  • The flavour of maple syrup depends on when the sap runs. Early season sap tends to be lighter in colour and flavour. Later in the season, when temperatures are warmer, the sap darkens, and the flavor gets stronger.
  • There’s fossil evidence showing that maple trees are so old that they were growing when dinosaurs roamed the Earth!
  • In Tennessee, maple trees are used to make whiskey. Charcoal from maple trees is essential for making Tennessee whiskey.

Trees You Can Identify: Sycamore

Sycamore is a tree that has had some historic appearances in literature and popular culture. These trees can reach 98 to 130 feet in height and 6 feet in diameter.

Identifying Features:

  • Sycamore leaves may look similar to maple leaves. This can be confusing, so you’ll need to pay attention to another detail. Sycamore leaves and branches alternate (while maples have opposite branching).
  • The other key identifying feature is the tree bark. The bark is covered with a whitish and reddish-brown patched surface. Creamy patches represent newly formed bark, while reddish-brown patches represent old bark. This gives the sycamore bark a mottled appearance.
a sycamore tree with its unique leaves

Where To Find Sycamores:

The American sycamore is found as far North as Ontario, as far South as Florida, and West as far as Michigan, Nebraska, and Texas.

Animals That Rely On Sycamore Trees

Songbirds like finches and juncos eat the seeds of the sycamore. Beaver, squirrel, and muskrat also consume the fruits, and white-tailed deer occasionally graze on the vegetation. Many cavity-nesting birds, such as owls, flycatchers, and chimney swifts, inhabit the nearly hollow trunks of older trees. Wood ducks are known to build nests in the old tree trunks and some species of bats use sycamores as nursery trees.

Some Other Cool Facts

  • Over 250 years ago in what’s now West Virginia, a pair of brothers deserting the French and Indian War lived in hiding from 1764-1767 inside a giant hollow sycamore. The tree is now a historical landmark known as The Pringle Tree after the brothers.
  • During the battle on Brandywine Battlefield Park in Pennsylvania, an old sycamore tree provided protection for the whole army of General Washington.
  • Sycamore trees are even mentioned in the New Testament of the Bible.
  • In popular culture, sycamores symbolize strength, hope, and protection.

Trees You Can Identify: Willow

Willow trees are best known for their love of water and their dramatic and elegant appearance. You may recall this tree from the Harry Potter movies and books.The most recognizable willow tree species in the United States is probably the weeping willow. Their long, charming branches fall into an arch, creating a round canopy that brushes the ground.

Identifying Features:

  • Willow leaves are long, narrow, and smooth. They can be 1 to 2 inches long or longer with finely toothed leaf edges. Their leaves are light green on top with silvery undersides until they turn yellow in autumn.
  • Another useful tip is that a weeping willow tree can mostly be found in wet soils, usually near bodies of water, like streams, rivers, lakes, and wetlands.
a willow tree near water

Where To Find Willows:

These trees are native to China. However, they’re commonly planted and spread across North America. They’re commonly found from Ontario all the way South to Georgia and West to Missouri.

Animals That Rely On Willow Trees

Flowers from willow trees produce nectar and pollen necessary for bees. Weeping willows can be considered a bird sanctuary. Birds protect themselves from predators by hiding inside the foliage. Songbirds prefer to build their nests in these trees because the cottony material weeping willows produce works well for nest-building. Willow trees also provide food for rabbits, deer, porcupine, bears, muskrat, elk, and beavers.

Some Other Cool Facts

  • Willow trees have made appearances in some William Shakespeare plays. They’re associated with grief. The most famous literary reference to the willow is probably William Shakespeare’s “Willow Song” in Othello. They’re also mentioned in Hamlet and Twelfth Night.
  • People once chewed the bark of the willow to treat fever, inflammation, and pain. This is because the bark has a compound called salicin. This compound is used in a very popular and useful medication: aspirin.
  • Willow trees have an important meaning to many Native American tribes.

Trees You Can Identify: Birch

There are around 60 species of birch that grow around the world. One that can be found mostly in the United States is the paper birch.

Identifying Features:

  • Birch leaves are typically oval or triangular. They have a pointed end, a rounded base, and zigzag margins. These leaves are also arranged alternately.
  • An easy way to recognize a birch tree is by looking at its bark. The bark usually has a whitish-gray or silver color. Their barks peel off in strips. That is why they’re known for their paper-like texture and peeling nature.
birch trees are a vibrant orange in the autumn

Where To Find Birches:

We can find paper birch in the Northern part of North America. They grow from Alaska to Maine, but only as far South as the mountains of Virginia, Tennessee, and Oregon.

Animals That Rely On Birch Trees

Insects, birds, mammals, and fungi use these trees. Aphids grow on leaves, while caterpillars feed on the leaves. Birds such as woodpeckers, feed on the numerous insects that live in these trees, and they also use them to nest. Fungi have a symbiotic or parasitic relationship with birch trees.

Some Other Cool Facts

  • Birch trees spread their seeds on the wind and can easily populate habitats destroyed by fires.
  • Birch sap is used in the manufacture of wine, beer, and syrup in Northern Europe, Russia, and China.
  • In Finland, people use the leaves of birch to prepare tea.

Trees You Can Identify: Black Walnut

If you’re walking anywhere in the Eastern United States, you’ll likely encounter the black walnut tree. These trees are known for their beautiful wood and edible nuts.

Identifying Features:

  • The leaves of the black walnut have a feather shape. Each stem has five to nine pairs of leaves and a terminar leaf on the end of the stem.
  • The bark of a black walnut tree is usually dark gray to black. The bark is also rough and full of deep vertical ridges.
  • If you’re still not sure, you can crush a leaf in your hand and smell it. If you can smell a spiced citrus essence, then you’ve found a black walnut tree.
  • The nuts are also an easy way to identify this tree. However, the brown outer shell is covered by a green casing reminiscent of a small tennis ball.
black walnut bark is distinctive

Where To Find Black Walnuts:

We can find them throughout much of the central-eastern part of the lower 48 states, especially in the Appalachians and the Midwest.

Animals That Rely On Walnut Trees

Besides people, many animals also enjoy the walnuts from these trees, including squirrels, turkeys, raccoons, and bears.

Some Other Cool Facts

  • The tallest black walnut can be found on a residential property in Sauvie Island, It’s 112 ft. tall.
  • The black walnut is slightly toxic. The roots and leaves produce a toxic chemical called juglones. This substance prevents growth of other plants close to the tree.
  • Walnuts from these trees can improve blood flow, reduce cholesterol levels, decrease inflammation, and accelerate wound healing. However, walnuts are not for everybody since they can induce strong allergic reactions.

Trees You Can Identify: Oak

There are about 90 species of oak trees that grow in the United States. These trees can live up to 1000 years! That’s why they symbolize strength and endurance.

Identifying Features:

  • The easiest way to know if a tree is an oak tree is by looking for the presence of hard-shelled acorns.
  • Oaks have distinctive lobed leaves. White oaks have rounded lobes and tips, while red oaks have pointed lobes with spiky tips.
  • The bark of oak has ridges, very similar to the black walnut. The color of the bark depends on the species: light gray for the white oak and very dark for the red oak.
acorns are the easiest way to identify oak trees

Where To Find Oaks:

We can find oak trees throughout the Western and Eastern parts of the United States.

Animals That Rely On Oak Trees

Acorns are the main food source for birds, such as woodpeckers, ducks, and pigeons. Squirrels, mice, rats, and bigger mammals, such as deer, pigs, and bears also consume acorns.

Some Other Cool Facts

  • The wood from oak trees is dense and strong. That made oak wood the favorite material of Vikings to use when building ships.
  • The largest, and one of the oldest, oak trees can be found in Mandeville, Louisiana. In fact, the oak tree even has a name: Seven Sister Oak
  • Do you like truffles? Then thank the oak trees! Truffles have a close relationship with the roots of oak trees. This mysterious relationship promotes the growth of truffles.
  • During its lifetime, an oak tree produces about 10 million acorns. That’s a lot of acorns!

And… Action!

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Árboles que puedes identificar fácilmente en tu patio trasero (serie Biodiversidad en Tu Patio Trasero)

A primera vista, los árboles pueden parecer muy similares. Pero, si observas de cerca y prestas atención, es posible que puedas convertirte en un experto en identificar árboles. Primero, necesitas saber qué buscar. Este blog te dará consejos y sugerencias para que puedas identificar fácilmente algunas especies de árboles.

Arce

Cuando escuchas la palabra arce, probablemente lo primero que se te venga a la mente sea el jarabe que usamos en el desayuno. Pero no, el arce es más que panqueques o waffles. De hecho, hay muchas especies diferentes de arces. Trece especies son nativas de América del Norte. Los arces vienen en todos los tamaños, desde el pequeño arce japonés hasta arces que alcanzan los 150 pies de altura.

Características de identificación

  • Una forma fácil de identificar un arce es mirando sus hojas. Una hoja típica tiene una mezcla de dientes grandes y pequeños, y venas que se originan en un único punto central de la hoja. ¿No estás seguro de cómo se ve esta hoja? Echa un vistazo a la bandera de Canadá. Está en ella.
  • Todos los arces crecen con hojas/brotes/ramas opuestos (lo que significa que donde brota una hoja/rama, hay una en el mismo lugar en el lado opuesto de la rama/tallo principal)

Dónde encontrar arces:

Podemos encontrar arces en Norteamérica, Europa y el norte de África, pero la mayoría de especies de arces se pueden encontrar en Asia, específicamente en la zona norte de China.

Animales que dependen de los arces:

Los animales como los alces, las liebres de las nieves y las ardillas voladoras comen semillas, brotes u hojas de los arces. Los puercoespines también comen la corteza del árbol, lo que puede dañar o incluso matar al árbol.

Una especie crucial que depende de los arces son las abejas. Sabemos que las abejas tienen una importante tarea de polinización. Los arces son una fuente importante de polen para las abejas melíferas, cuanto ellas se despiertan de su hibernación a principios de la primavera. Si quieres apoyar a tus abejas locales, planta y cultiva arces!

Algunos otros datos interesantes

  • Los arces pueden vivir hasta 300 años o más.
  • ¡Hay evidencia fósil que muestra que los arces son tan viejos que incluso estaban creciendo cuando los dinosaurios deambulaban por la Tierra!
  • En Tennessee, los arces se utilizan para hacer whisky. Se requiere de carbón vegetal de los árboles de arce para hacer whisky de Tennessee.

Sicomoro

El sicómoro es un árbol que ha tenido algunas apariciones históricas. Estos árboles pueden alcanzar entre los 30 a 130 pies de altura y 6 pies de diámetro.

Características de identificación:

  • Las hojas del sicómoro pueden parecerse a las hojas del arce. Esto puede resultar confuso, por lo que se deberá prestar atención a otro detalle. Las hojas y las ramas del sicomoro se alternan (mientras que las del arce tienen ramificaciones opuestas).
  • Otra característica clave de identificación es la corteza del árbol. La corteza está cubierta con una superficie parcheada de color blanquecino y marrón rojizo. Los parches de color crema representan la corteza recién formada, mientras que los parches de color marrón rojizo representan la corteza vieja. Esto le da a la corteza del sicomoro un aspecto moteado.

Dónde encontrar sicomoros:

El sicómoro americano se encuentra desde el sur de Ontario, hacia el sur hasta Florida, y hacia el oeste hasta Michigan, Nebraska y Texas.

Animales que dependen de los árboles de sicomoro

Pájaros cantores como los jilgueros y los juncos comen las semillas del sicomoro. Castores, ardillas y ratas almizcleras consumen las frutas y el venado de cola blanca ocasionalmente pasta la vegetación. Muchas aves que anidan en cavidades, como los búhos, las papamoscas y los vencejos de chimenea, habitan en los troncos de los árboles más viejos. Se sabe que los patos joyuyo construyen nidos en los troncos de los árboles y algunas especies de murciélagos usan los sicomoros como árboles semilleros.

Algunos otros datos interesantes

  • Se reportó que en 1744, un colono de Virginia pasó un año viviendo dentro de un hueco de un sicomoro gigante.
  • Durante la batalla en Brandywine Battlefield Park en Pennsylvania, un viejo árbol sicómoro brindó protección a todo el ejército del general Washington.
  • ¡Los árboles de sicómoro incluso se mencionan en la Biblia (Nuevo Testamento)!
  • En la cultura popular, los sicomoros simbolizan fuerza, esperanza y protección.

Sauce

Los sauces son más conocidos por su amor al agua y su apariencia dramática y elegante. Es posible que recuerdes este árbol de las películas y libros de Harry Potter. La especie de sauce más reconocible en los Estados Unidos es probablemente el sauce llorón. Sus ramas largas y encantadoras caen en arco, creando un dosel redondo que toca el suelo suavemente.

Características de identificación:

  • Las hojas del sauce son largas, estrechas y lisas. Pueden tener de 1 a 2 pulgadas de largo o más con los bordes finamente dentados. Sus hojas son de color verde claro en la parte superior, y color plateado en la parte inferior hasta que estan se vuelven amarillas en otoño.
  • Otro consejo útil es que los sauces llorones se pueden encontrar habitualmente en suelos húmedos, generalmente cerca de cuerpos de agua, como arroyos, ríos, lagos y humedales.

Dónde encontrar sauces:

Estos árboles son nativos de China, sin embargo, son comúnmente plantados y se esparcen por Norteamérica. Se encuentran comúnmente desde el sur de Ontario hasta Georgia y al oeste hasta Missouri.

Animales que dependen de los sauces

Las flores de los sauces producen el néctar y el polen necesarios para las abejas. Los sauces llorones pueden considerarse una especie de santuario de aves. Las aves se protegen de los depredadores escondiéndose dentro del follaje. Los pájaros cantores prefieren construir sus nidos en estos árboles porque el material algodonoso que producen funciona bien para la construcción de nidos. Los sauces también proporcionan alimento a conejos, ciervos, puercoespines, osos, ratas almizcleras, alces y castores.

Algunos otros datos interesantes

  • Los sauces han aparecido en algunos libros de William Shakespeare. Están asociados con el dolor. La referencia literaria más famosa al sauce es probablemente La Canción del Sauce de William Shakespeare en Otelo. También fueron mencionados en Hamlet y Noche de Reyes.
  • Las personas solían masticar la corteza del sauce para tratar la fiebre, la inflamación y el dolor. Esto se debe a que la corteza tiene un compuesto llamado “salicina”. Este compuesto se utiliza en un medicamento muy popular y útil: la aspirina.
  • Los sauces tienen un significado importante para muchas tribus nativo americanas.

Abedul

Podemos encontrar estos árboles en el norte de Estados Unidos y Canadá. Hay alrededor de 60 especies distintas de abedul que crecen en todo el mundo. Una que se puede encontrar principalmente en los Estados Unidos es el abedul americano.

Características de identificación:

  • Las hojas del abedul son típicamente ovaladas o triangulares. Tienen un extremo puntiagudo, una base redondeada y márgenes en zigzag. Estas hojas están ordenadas alternativamente.
  • Una forma fácil de reconocer un abedul es mirando su corteza. La corteza suele tener un color gris blanquecino o plateado. Su corteza se desprende en tiras. Es por eso que son conocidos por su textura similar al papel y su naturaleza cascaruda.

Dónde encontrar abedules:

Podemos encontrar abedules americanos en la parte norte de Norteamérica. Crecen desde Alaska hasta Maine, pero solo tan al sur hasta las montañas de Virginia, Tennessee y Oregon.

Animales que dependen de los abedules

Insectos, pájaros, mamíferos y hongos utilizan estos árboles. Los pulgones crecen en las hojas, mientras que las orugas se alimentan de estas. Las aves, como los pájaros carpinteros, se alimentan de los numerosos insectos que viven en estos árboles y también los utilizan para anidar. Los hongos tienen una relación simbiótica o parasitaria con los abedules.

Algunos otros datos interesantes

  • El abedul esparce sus semillas en el viento y fácilmente puede poblar hábitats destruidos por los incendios forestales.
  • La savia del abedul se utiliza en la fabricación de vino, cerveza y jarabe en el norte de Europa, Rusia y China.
  • En Finlandia, la gente usa las hojas de abedul para preparar té.

Nogal negro

Si estás caminando en cualquier parte del este de los Estados Unidos, es probable que te encuentres con un nogal negro. Estos árboles son conocidos por su hermosa madera y deliciosas nueces.

Características de identificación:

  • Las hojas del nogal negro tienen forma de pluma. Cada tallo tiene de cinco a nueve pares de hojas y una hoja final en el extremo del tallo.
  • La corteza de un nogal negro suele ser de color gris oscuro a negro. La corteza también es rugosa y está llena de profundas rugosidades verticales.
  • Si aún no estás seguro, puedes triturar una hoja en tu mano y olerla. Si puedes oler una esencia cítrica, entonces estás frente a un nogal negro.
  • Las nueces también son una forma fácil de identificar este árbol. Sin embargo, la capa exterior marrón está cubierta por una envoltura verde similar a una pequeña pelota de tenis.

Dónde encontrar nogales negros:

Podemos encontrarlos principalmente en la parte centro-oriental de los 48 estados inferiores. Especialmente en los Apalaches y el Medio Oeste.

Animales que dependen de los nogales

Además de las personas, muchos animales también disfrutan de las nueces de estos árboles, incluidas las ardillas, los pavos, los mapaches y los osos.

Algunos otros datos interesantes

  • El nogal negro más alto se puede encontrar en una propiedad residencial en Sauvie Island, Oregon. Tiene 112 pies de altura.
  • El nogal negro es ligeramente tóxico. Las raíces y las hojas producen una sustancia química tóxica llamada juglone. Esta sustancia evita el crecimiento de otras plantas cercanas al árbol.
  • Las nueces de estos árboles pueden mejorar el flujo sanguíneo, reducir los niveles de colesterol, disminuir la inflamación y acelerar la cicatrización de heridas. Sin embargo, las nueces no son para todo el mundo ya que estas pueden inducir fuertes reacciones alérgicas.

Roble

Hay alrededor de 90 especies de robles que crecen en los Estados Unidos. ¡Estos árboles pueden vivir hasta 1000 años! Es por eso que simbolizan fuerza y ​​resistencia.

Características de identificación:

  • La forma más sencilla de saber si un árbol es un roble es buscar la presencia de bellotas de cáscara dura.
  • Los robles tienen hojas lobuladas distintivas. Los robles blancos tienen lóbulos y puntas redondeadas, mientras que los robles rojos tienen lóbulos puntiagudos con puntas afiladas.
  • La corteza del roble tiene rugosidades, muy similares al nogal negro. El color de la corteza depende de la especie, gris claro para el roble blanco y muy oscuro para el roble rojo.

Dónde encontrar robles:

Podemos encontrar robles en todo el oeste y este de Estados Unidos.

Animales que dependen de los robles

Las bellotas son la principal fuente de alimento para aves como los pájaros carpinteros, los patos y las palomas.

Las ardillas, ratones, ratas y mamíferos más grandes, como ciervos, cerdos y osos también consumen bellotas.

Algunos otros datos interesantes

  • Los vikingos usaban el roble para construir sus barcos. La madera de los robles es densa y fuerte. Eso hizo que la madera de roble sea el material favorito de los vikingos.
  • El roble más grande y uno de los más antiguos se puede encontrar en Mandeville, Louisiana. De hecho, este roble tiene un nombre: “Seven Sister Oak”
  • ¿Te gustan las trufas? ¡Entonces agradece a los robles! Las trufas tienen una estrecha relación con las raíces de los robles. Esta misteriosa relación promueve el crecimiento de las trufas.
  • Durante su vida, un roble produce alrededor de 10 millones de bellotas. ¡Esas son muchas bellotas!

Nataly Perez Manrique is a Latin immigrant from Peru. She has a master’s degree in Environmental Engineering from Duke University. She is also an advocate for the eradication of violence against women and the defense of Indigenous peoples’ rights in her home country.

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