Biodiversity in Your Backyard: Carnivorous Plants

You may have heard about carnivorous plants like the Venus flytrap. Let’s admit it, that alien look they have: it’s fascinating and a bit spooky! Perfect for the Halloween season, but luckily only insects need to beware!

Carnivorous plants get most of their nutrients from the insects they consume. That’s why they sometimes grow in extreme or poor nutrient areas. Many cool and deliciously creepy species can be found here in the South.

Venus Flytrap – Dionaea muscipula

What you need to know about them:

This is probably the most popular carnivorous plant. Its popularity is in part due to Audrey II, the iconic bloodsucking plant from the musical Little Shop of Horrors. But it’s also because of its fascinating trapping structure.

The Venus flytrap has 4-7 leaves that grow from its short stem. The leaf blade is divided into a pair of terminal lobes and a long heart-shaped petiole that forms the trap. The trap secretes a sweet smelling, sticky nectar that snags the insect before snapping closed. It also has hair-like extensions for sensing prey. They’ll only close if two hairs are touched in quick succession. This way, the plants don’t close for false alarms, as in the case of raindrops. Once the trap is closed, digestive juices are released to break down its prey. Warning: triggering traps just to watch them close can actually hurt the plant.

Where to find them:

These amazing carnivorous plants are native to North and South Carolina. They’re even considered North Carolina state carnivorous plants. They only occur naturally within a 75-mile radius around Wilmington in humid areas like the Carolina Bays and some South Carolina counties. Humans have introduced Venus flytraps to other areas like the pine barrens of New Jersey, the pine savannas in the Florida Panhandle, and other locations in California.

carnivorous-plant-venus-flytrap

Some cool facts:

  • Venus flytraps can digest meat! This may be shocking, but it’s true. Don’t worry, though, because they won’t hurt you even if you stick your pinky in. It’s unusual, but they can digest small birds, rodents, or frogs.
  • They have a slow digestive system that takes up to 10 days to digest trapped insects before it can reopen. Later the plant will spit out the insect’s exoskeleton.
  • The name originates from the pagan goddess of love, Venus, and is meant to symbolize the way the plant lures its prey with its lovely bright colors and fragrant nectar.

Pitcher Plant – Sarracenia spp.

a clump of pitcher plants, found exclusively in wetland forests
What you need to know about them:

This carnivorous plant stands out for its flaring pitcher-shaped leaves. As interesting and attractive as they are to humans, they’re also tempting to insects.

The sweet nectar and delicious scent attract flying and crawling insects like ants and wasps. Drunk on the smell of the nectar, insects slowly slide down into a slippery tube. Once the insect has fallen inside the tube, it’s trapped and drowns in the rainwater collected at the base of the tube. A lining of hair that points downwards within the pitcher makes sure that the insect can’t crawl out. The plant then secretes enzymes and digestive acids to break down the unlucky insects.

Where to find them:

Pitcher plants can be mostly found in the coastal boggy areas of the Eastern United States, from the Gulf Coast to Canada. Pitcher plants also live in some landlocked states like Illinois and Ohio and in some states on the West Coast like California and Washington.

Some cool facts:

  • Some monkeys use pitcher plants as cups and drink water from them. This is why pitcher plants are also called by “monkey cups.”
  • Some smart animals will trick the pitcher plant and use it in their favor. Sometimes small frogs or spiders hide in pitcher plants eating flies or ants that are attracted to the plant.
  • Its flowers thrive in early spring on the long stems to avoid trapping pollinators. The pods of the seeds turn brown and split to scatter the seeds.

Roundleaf Sundew – Drosera rotundifolia

carnivorous plants: roundleaf sundew

What you need to know about them:

This is a small carnivorous plant. It only grows 2-10 inches high and has a shallow root system. During the summer a small, white, five-petaled flower blooms. The sundew has tentacles. The leaves have a sticky substance that snares small prey. Once something is trapped the sundew folds its tentacles around its prey. The captured insect becomes digested and absorbed into the leaf cells. Small flies are a sundew’s favorite meal.

Where to find them:

You can find them in the Eastern half of the United States from Nova Scotia in Canada, to the South in Georgia, Florida, and Alabama and to the West along the Mississippi River, Iowa, and Minnesota. The sundew prefers muddy zones in the mountains or acidic wetlands along the coast.

Some cool facts:

  • Early settlers extracted a red fluid from sundews to use as ink.
  • Sundews were used as medicinal herbs to remedy coughs, bronchitis, whooping cough, and asthma.
  • The sticky substance that the leaves produce has drawn the attention of biomaterial researchers. One research study found that this substance can be used in organ transplants, hip replacements, and wound treatment.

Floating Bladderworts – Utricularia inflata

a carnivorous plant: floating bladderwort

What you need to know about them:

There are over 220 species of bladderwort worldwide. They have long, horizontal stems that can reach 4-10 inches in height. This plant doesn’t have any true leaves or roots. The stem floats freely on the surface of the water or lays on the mud. The bladderwort does have a solitary flower, and the color of this flower will depend on the species. The stem and the flower emerge from the water.

Bladderworts are unique in that the underwater “leaves” bear small oval “bladders” that trap and digest small aquatic creatures. These “bladders” are like “mini vacuums” equipped with bristles. When small animals touch the bristles, the trap opens automatically and sucks in the prey.

Where to find them:

Bladderwort is native to the Northern hemisphere. In the United States they can be found in all 50 states. They grow in ponds, ditches, and lakes.

Some cool facts:

  • Bladderworts capture insects in 15-20 milliseconds. Just a fraction of a second!
  • After 15-35 minutes, the trap can be reused and the bladderworts are ready to feast again.
  • Bladderworts have been used to treat urinary tract disorders like kidney stones and urinary tract infections.

Cobra Lily – Darlingtonia californica

cobra lilies are popular carnivorous plants

What you need to know about them:

There is something spellbinding about this plant. Besides its cool name, it has an otherworldly look that reminds me of old horror movies. Its name comes from the fact that it looks like a cobra snake that is just about to strike. The leaves resemble the heads of cobras, but they have a specialized function. The hood secretes sweet-scented nectars that attract insects. Once inside, they have difficulty getting back out, and the cobra lily then secretes enzymes to digest their prey.

Where to find them:

Cobra lilies are native to North America, specifically to northern California and southern Oregon. They grow in wet, boggy soils. Now you know what to look for on your next trip to California!

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Illustration by Nonbeenary Designs

Some cool facts:

  • The cobra lily has purple-red appendages that are very similar to a snake’s set of fangs or forked tongue.
  • Transparent windows in the leaves of the plants cause insects to get confused. They think they’re fleeing, but they’re actually flying deeper.
  • Their pollination method is still a mystery. For pollination to happen, an insect must gather the flower pollen and not die in the attempt.

Waterwheel Plant – Aldrovanda vesiculosa

What you need to know about them:

This carnivorous plant’s anatomy resembles a Venus flytrap. We can even say that the waterwheel is her little sister. It’s a floating aquatic plant that doesn’t have true roots. It has stems with whirls of 6-9 leaves. The leaves are kidney shaped and have bristles on each side (like a tiny version of the Venus flytrap). Unlucky insects land on the leaf, causing it to snap shut.

Where to find them:

In the United States you can find this plant in the wetlands of New Jersey, New York, New Hampshire, and Virginia. Unfortunately, the waterwheel plant is now included among endangered carnivorous species.

Some cool facts:

  • The waterwheel has fantastic reflexes. It only takes 100 milliseconds for the leaves to close on unlucky aquatic insects. That’s as fast as blinking!
  • Three quarters of the total waterwheel population grows in the surrounding areas of the Chernobyl nuclear disaster site. This carnivorous plant really enjoys extreme areas!
  • The waterwheel plant produces flowers. However, these flowers may only open for a few hours before sinking back beneath the water level for seed production.

Violet Butterwort – Pinguicula caerulea

violent butterwort, a carnivorous plant

What you need to know about them:

There are 80 species of butterwort worldwide and 9 grow in the United States. The violet butterwort can be found in the US South. It has one purple/blue flower color. This type of carnivorous plant has leaves covered with tiny hairs that secrete a sticky substance that attracts insects. This substance looks like water droplets.  When an insect lands on the leaves, the violet butterwort will bend and trap the insect. The tiny hairs then release more sticky substance to cover its prey. The enzymes secreted then digest the insect.

Where to find them:

Violet Butterwort grows in the US Southeast. It can be found in Florida, Georgia, North Carolina, and South Carolina. They grow in moist, sandy environments. They can be found in sandhills and bogs.

Some cool facts:

  • People once believed that if you rubbed this plant on a cow’s udder, it would protect the milk and butter against evil. That’s where its name comes from.
  • On Scottish islands, people consider this plant magical. If you picked it, you would be protected from witches, and if your cows ate it, they would be protected from elf arrows.
  • The leaves can be used to curdle and thicken milk.

Carnivorous Plant Threats

A major issue common to all the carnivorous plants here is the increased threat to their conservation. Almost all of them are included in the endangered list, which is mainly due to over-collection of plant specimens and habitat destruction. It’s our responsibility to avoid harvesting these amazing plants from the wild, to conserve them instead, and to maintain their natural habitats.

Out of all carnivorous plants, Venus flytraps and pitcher plants are the ones that attract all the attention. However, as you now know, there are other cool and fascinating species that can be found here in the United States, some even here in the South! And while humans don’t need to be scared, carnivorous plants could very well be some insects’ worst nightmare!

And… Action!

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Todo sobre: ​​Plantas Carnívoras (biodiversidad en tu patio trasero)

Las plantas carnívoras obtienen la mayor parte de sus nutrientes de los insectos que consumen. Es por eso que a veces crecen en áreas extremas o pobres en nutrientes.

Es posible que hayas oído hablar de la venus atrapamoscas. Admitámoslo, la apariencia alienígena que tienen: ¡es fascinante! Sin embargo, hay otras especies interesantes y fascinantes que se pueden encontrar aquí en los Estados Unidos. ¡Así que los insectos, tengan cuidado!

Venus atrapamoscas – Dionaea muscipula

Lo que necesitas saber sobre ellas:

Esta es probablemente la planta carnívora más popular. Su popularidad se debe en parte a Audrey II, la emblemática venus atrapamoscas de la película “La tiendita de los horrores”. Pero también se debe a la fascinante estructura de su trampa.

La venus atrapamoscas tiene entre 4 y 7 hojas que crecen de su tallo corto. El limbo de la hoja se divide en un par de lóbulos terminales y un pecíolo largo en forma de corazón que forma la trampa. La trampa segrega una sustancia pegajosa que atrapa al insecto. También tiene extensiones similares a pelos, esto para detectar a una presa. Solo se cerrarán si se tocan dos pelos seguidos, con unos segundos de diferencia. De esta forma, las plantas no se cierran por falsas alarmas, como en el caso de las gotas de lluvia. Una vez que la trampa está cerrada, se liberan jugos digestivos que descomponen la presa. Activar las trampas solo para verlas cerrarse puede dañar a la planta.

Dónde encontrarlas:

Estas increíbles plantas carnívoras son nativas de Carolina del Norte y del Sur. Incluso se le considera la planta carnívora oficial del estado de Carolina del Norte. Solo ocurren naturalmente dentro de un radio de 75 millas alrededor de Wilmington en áreas húmedas como las bahías de Carolina y en algunos condados de Carolina del Sur. Las venus atrapamoscas se han introducido en otras áreas como los pinares de Nueva Jersey, las sabanas de pinos en el Panhandle de Florida y en otros lugares de California.

Algunos datos interesantes:

  • ¡Las venus atrapamoscas pueden digerir carne! Este puede ser un hecho impactante, pero es cierto. Pero no te preocupes porque no te harán daño incluso si metes el meñique. Es inusual, pero pueden digerir pájaros pequeños, roedores o ranas. Por ejemplo, algunas especies de ranas diminutas pueden caber en trampas lo suficientemente grandes.
  • Tienen un sistema digestivo lento que tarda hasta 10 días en digerir los insectos atrapados antes de que las trampas puedan reabrirse. Más tarde, la planta escupirá el exoesqueleto del insecto.
  • El nombre proviene de la diosa pagana del amor, Venus, en un intento de simbolizar la forma en que la planta atrae a su presa.

Planta jarra – Sarracenia spp.

Lo que necesitas saber sobre ellas:

Esta planta destaca por sus hojas llamativas en forma de jarra. Tan fascinantes y atractivas como lo son para los humanos, también son tentadoras para los insectos.

Los insectos voladores y rastreros como las hormigas y las avispas son atraídos por el dulce néctar y el delicioso aroma que emiten. Embriagados con el olor del néctar, los insectos se deslizan lentamente por un tubo resbaladizo. Una vez que el insecto ha caído dentro del tubo, queda atrapado y se ahoga en el agua de lluvia recogida en la base. Una capa de pelo que apunta hacia abajo dentro de la jarra asegura que el insecto no pueda salir arrastrándose. Luego, la planta secreta enzimas y ácidos digestivos para comenzar a descomponer a los desafortunados insectos.

Dónde encontrarlas:

Las plantas jarra se pueden encontrar principalmente en las áreas costeras pantanosas del este de los Estados Unidos, desde la costa del Golfo hasta Canadá. Las plantas jarra también viven en algunos estados sin litoral como Illinois u Ohio, y en algunos estados de la costa oeste como California y Washington.

Algunos datos interesantes:

  • Algunos monos usan las plantas jarra como tazas y beben agua de ellas. Es por eso que las plantas jarra también se conocen como “copas de mono”.
  • Algunos animales inteligentes engañarán a la planta jarra y la usarán a su favor. A veces, pequeñas ranas o arañas se esconden en las plantas jarra y comen las moscas u hormigas que se sienten atraídas por la planta.
  • Sus flores florecen a principios de la primavera en tallos largos para así evitar atrapar a los polinizadores. Las vainas de las semillas se vuelven marrones y se parten para así esparcir las semillas.

Rocio de sol de hojas redondeadas – Drosera rotundifolia

Lo que necesitas saber sobre ellos:

Esta es una planta pequeña. Solo crece entre 2 a 10 pulgadas de alto y tiene raíces poco profundas. Durante el verano, florece una pequeña flor blanca de cinco pétalos.

El rocío del sol tiene algunos tentáculos. Las hojas tienen una sustancia pegajosa a la que se adhieren pequeñas presas. Una vez que una presa queda atrapada, la planta dobla sus tentáculos alrededor de su presa. El insecto capturado se digiere en materiales solubles que son absorbidos por las células de la hoja. Las moscas pequeñas son la comida favorita de los rocío de sol.

Dónde encontrarlos:

Puedes encontrarlos en la mitad oriental de los Estados Unidos, desde Nueva Escocia en Canadá al sur hasta Georgia, Florida y Alabama y al oeste hasta el río Mississippi, Iowa y Minnesota. Los rocío de sol prefieren zonas fangosas en las montañas o humedales ácidos a lo largo de la costa.

Algunos datos interesantes:

  • Los primeros colonos extrajeron un líquido rojo de los rocíos de sol para usarlo como tinta.
  • Las rocíos de sol se utilizaron como hierbas medicinales. Se utilizaron como remedios para la tos, la bronquitis, la tos ferina y el asma.
  • La sustancia pegajosa producida por las hojas ha llamado la atención de los investigadores de biomateriales. Una investigación encontró que esta sustancia se puede usar en trasplantes de órganos, reemplazos de cadera y en el tratamiento de heridas.

Bladderworts flotantes – Utricularia inflata

Lo que necesitas saber sobre ellas:

Hay más de 220 especies en todo el mundo. Tienen tallos largos y horizontales que pueden alcanzar de 4 a 10 pulgadas de altura.

Esta planta no tiene hojas ni raíces verdaderas. El tallo flota libremente en la superficie del agua o se apoya en el barro. La bladderwort tiene una flor solitaria, el color de esta flor dependerá de la especie. El tallo y la flor emergen del agua.

Las bladderworts son únicas en el sentido de que las “hojas” que están bajo el agua tienen pequeñas “vejigas” ovaladas que atrapan y digieren pequeñas criaturas acuáticas. Estas “vejigas” son como “mini aspiradoras” equipadas con cerdas. Cuando los animales pequeños entran en contacto con las cerdas, la trampa se abre automáticamente y succiona a la presa.

Dónde encontrarlas:

La bladderwort es originaria del hemisferio norte. En los Estados Unidos se pueden encontrar en 50 estados. Crecen en estanques, acequias y lagos.

Algunos datos interesantes:

  • Las bladderworts capturan insectos en 15 a 20 milisegundos. ¡Solo fracciones de segundos!
  • Después de 15 a 35 minutos, la trampa se puede reutilizar y las bladderworts están listas para volver a darse un festín.
  • Esta planta se ha utilizado para tratar trastornos del tracto urinario como cálculos renales e infecciones del tracto urinario.

Lirio Cobra – Darlingtonia californica

Lo que necesitas saber sobre ellos:

Hay algo hechizante en esta planta. Además de su genial nombre, tiene un aspecto de otro mundo que puede recordarnos a las viejas películas de terror. Su nombre proviene del hecho de que parece una serpiente cobra que está a punto de atacar. Las hojas se parecen a las cabezas de las cobras, pero estas tienen una función especializada. La capucha secreta néctares perfumados que atraen a los insectos. Una vez dentro, es difícil para ellos volver a salir, entonces el lirio cobra secreta enzimas que digieren a su presa.

Dónde encontrarlos:

Los lirios cobra son nativos de América del Norte, específicamente del norte de California y el sur de Oregón. Crecen en suelos pantanosos húmedos. ¡Ahora ya sabes qué planta buscar en tu próximo viaje a California!.

Algunos datos interesantes:

  • El lirio cobra tiene apéndices de color rojo púrpura que son muy similares a los colmillos o a la lengua bifurcada de una serpiente.
  • Las ventanas transparentes en las hojas de las plantas hacen que los insectos se confundan. Creen que están huyendo, pero en realidad están volando más profundo.
  • Su método de polinización sigue siendo un misterio. Para que ocurra la polinización, un insecto deberá poder recolectar el polen de las flores y no morir en el intento.

Planta Noria – Aldrovanda vesiculosa

Lo que necesitas saber sobre ellas:

Su anatomía se asemeja a una venus atrapamoscas. Incluso podemos decir que la noria es su hermana pequeña. Es una planta acuática flotante que no tiene raíces verdaderas. Tiene tallos con remolinos que tienen de seis a nueve hojas. Las hojas tienen forma de riñón y tienen cerdas a cada lado (como una versión diminuta de la venus atrapamoscas). Los insectos desafortunados aterrizarán en la hoja, haciendo que la hoja se cierre de inmediato.

Dónde encontrarlas:

En los Estados Unidos puedes encontrar esta planta en humedales de Nueva Jersey, Nueva York, Nueva Hampshire y Virginia. Desafortunadamente, la planta de la rueda hidráulica ahora se incluye entre las especies carnívoras en peligro de extinción.

Algunos datos interesantes:

  • La noria tiene reflejos fantásticos. Sólo tarda 100 milisegundos para que sus hojas se cierren ante los desafortunados insectos acuáticos. ¡Eso es tan rápido como un parpadeo!
  • La población de norias está disminuyendo en todo el mundo. Tres cuartas partes de la población total crecen en los alrededores de Chernobyl, cerca del sitio del desastre nuclear. ¡Esta planta carnívora disfruta mucho de las zonas extremas!
  • La planta noria produce flores. Sin embargo, es posible que estas flores solo se abran durante unas horas, para después volver a hundirse por debajo del nivel del agua para producir semillas.

Pinguicula violeta – Pinguicula caerulea

Lo que necesitas saber sobre ellas:

Hay 80 especies de pinguiculas en todo el mundo y 9 crecen en los Estados Unidos. La pinguicula violeta se puede encontrar en el sur de los Estados Unidos. Tiene una flor de color violeta/azul. Este tipo de planta carnívora tiene las hojas cubiertas de diminutos pelos que segregan una sustancia pegajosa que atrae a los insectos. Esta sustancia es similar a las gotas de agua. Cuando el insecto aterriza en las hojas, estas se doblarán y atraparán al insecto. Los pequeños pelos liberarán más sustancia pegajosa y cubrirán a su presa. Las enzimas secretadas digerirán al insecto.

Dónde encontrarlas:

Las pinguiculas violeta crecen en el sureste de Estados Unidos. Se pueden encontrar en Florida, Georgia, Carolina del Norte y del Sur. Crecen en ambientes húmedos y arenosos. Se pueden encontrar en dunas y pantanos.

Algunos datos interesantes:

  • La gente creía que si frotabas esta planta en la ubre de una vaca, la leche y la mantequilla estarían protegidas del mal.
  • En las islas escocesas, la gente cree que la pinguicula es mágica . Si la cosecharas, estarías protegido de las brujas, y si tus vacas la comieran, ellas estarían protegidas de las flechas de los elfos.
  • Las hojas se pueden utilizar para cuajar y espesar la leche.

Un problema común de todas las plantas carnívoras mencionadas en este artículo es la creciente amenaza hacia su conservación. Casi todos ellas están incluidas en la lista de especies en peligro de extinción, lo que se debe principalmente a la recolección excesiva de estas plantas y a la destrucción de su hábitat. Es nuestra responsabilidad evitar extraer estas increíbles plantas de la naturaleza, y enfocarnos en conservarlas y mantener sus hábitats naturales.

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